Tuesday, October 30, 2007

Menura novaehollandiae "el ave lira" (Passeriformes:Menuridae) pajaro imitador de sonidos

Armando López Ramírez
El ave lira es un pájaro paserino grande, hasta 1 m de longitud, con plumaje marrón y gris, alas redondeadas, y patas largas y fuertes. Es uno de los pájaros cantores de mayor dimension(después del cuervo de pico grueso y el cuervo común). Esta especie es muy conocida por su capacidad de imitar muy bien casi cualquier sonido.

Las aves emiten su canto, entre otras cosas, para encontrar pareja. Es por ello, que algunas aves se emplean a fondo para sorprender a sus pretendientes, desplegando un amplio repertorio de sonidos.

Tal vez el más completo, complejo y bello de estos cantos de cortejo sea el del ave lira (Menura novaehollandiae). El macho de esta ave australiana prepara el escenario de su concierto limpiando una zona del bosque. Una vez en el escenario comienza el concierto, cuyo fin es persuadir a las hembras para que se acerquen a observar sus plumas.

El repertorio del concierto es increíblemente variado, ya que interpreta todo los que esta al alcance de sus oídos.

Principalmente los sonidos del bosque, pero ¿qué sucede cuando la polución acústica generada por el hombre llega a sus oídos?
Lo que sucede es que como gran imitadora, termina agregándola en su repertorio de cortejo.

De este modo puede interpretar sonidos tan sorprendentes como los obturadores de cámaras de fotos, alarmas de coches, sonido de motosierras y los árboles que caen al suelo.
El 8 de mayo de 2007, el naturalista David Attenborough cumplió 81 años, muchos de ellos los pasó estudiando "el ave lira" y para homenajearle presento a ustedes el video sobre el canto del ave lira, los invito a verlo:

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En este video podrán ver y escuchar los diferentes cantos de aves de otras especies que el ave lira imita, además de que imita el obturador de una cámara fotográfica, el motor de varios aparatos cercanos a ella e incluso una sierra. Sorprendente!

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Friday, October 26, 2007

Basiliscus basiliscus (Reptilia:Iguanidae) la lagartija "Jesucristo" que camina sobre el agua

Armando López Ramírez
Este reptil es una lagartija que vive en árboles y rocas cerca del agua en bosques tropicales húmedos de SudAmerica.Llegan a medir desde 15 a 60 cm. de largo incluyendo la cola, pesan desde unos 2 gramos hasta 200 gramos en su vida adulta; llegan a vivir unos 6 a 8 años.

Son dificiles de detectar en su habitat natural debido a su camuflaje que las confunde con la vegetación, además pueden estar inmoviles durante largo tiempo.
Lo interesante de esta especie es que puede correr cortas distancias(10 a 20 metros) sobre la superficie del agua, debido a que tiene patas largas y dedos largos con una membrana entre cada uno de los dedos. Esto le permite crear poca resistencia sobre la tensión superficial del agua, evitando hundirse mientras pueda estar en movimiento. Debido a esta habilidad se le compara(?) con la habilidad que reporta la Biblia que Jesucristo poseía de caminar sobre el agua.
Otras especies de este genero también han desarrollado esta habilidad, sobre todo para escapar de sus depredadores, entre ellas B. plumifrons, B. vittatus y B. galeritus.

Este fenómeno ha sido ampliamente estudiado por Shi-Tong Tonia Hsieh estudiante graduado del Departmento Organismic and Evolutionary Biology en la Harvard University en Massachusetts, EUA. Para entender como esta lagartija se mueve sobre la superficie del agua sin irse de lado, Hsieh y Lauder la filmaron con una videocámara de alta velocidad en un tanque de agua en su laboratorio. Después empleando una computadora fueron capaces de analizar cuadro a cuadro como era el movimiento de los pies y del cuerpo en general.
Esto les permitió calcular las fuerzas generadas a través de los pasos de la lagartija.
El evento fué dividido en tres fases:
1. el golpe en el agua, 2. el desequilibrio y 3. la recuperación.
Durante la fase 1 la pata se mueve primariamente vertical y hacia abajo. En la fase dos se mueve hacia atrás y en la fase 3 se mueve hacia arriba y hacia afuera del agua, regresando hacia la posición inicial del siguiente paso.

Al parecer se forman paquetes de aire entre los dedos de las patas junto con fuerzas de soporte del cuerpo lo que permite este evento por un corto tiempo. Hsieh y su advisor George Lauder han publicado detalladamente el proceso en el Journal Proceedings of the National Academy of Sciences.

Varios compañeros biólogos me han comentado que han visto este evento mencionado en iguanas aquí en el estado de Veracruz, México.

Comparto con ustedes dos videos de Basiliscus en acción:

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Tuesday, October 23, 2007

Esta es una buena época para ser Biólogo (entrevista con Svante Paabo, uno de los 10 Biólogos mas importantes del mundo)

Armando López Ramírez
Hay una interesante entrevista al genetista sueco Svante Pääbo, líder del Proyecto ‘Genoma Neandertal’, que salió publicada en varios medios, pero en todos la cortaron y resumieron. Pude conseguir la original, que salió publicada el 26 de marzo por la agencia Colpisa. Ahí la tienen.

Su investigación tiene tres vértices:1. el perfil genético del neandertal 2. el chimpancé y 3. el hombre moderno. Todo ello para saber en qué momento cada especie siguió su propio camino evolutivo y qué es lo que hace único al ser humano.

Fijense bien en lo que dice:

Esta es una buena época extremadamente emocionante para ser biólogo. Hemos visto la determinación de los primeros genomas de personas, realizadas por Craig Venter y James Watson y creo que este es el inicio de la determinación de muchos cientos de miles de genomas individuales. Esto aumentará nuestra capacidad para buscar aportaciones genéticas en las enfermedades y otros rasgos humanos.

¿En qué momento se encuentra el Proyecto ‘Genoma Neandertal’?
R: Hemos demostrado que es técnicamente posible obtener ADN nuclear del neandertal. Todavía luchamos con algunos problemas técnicos. Hasta la fecha hemos secuenciado 12 millones de bases (de ADN) y el objetivo es llegar a 3.000 millones en un período de dos años.

¿Qué tipo de problemas?
R: Cuando se estudian fósiles humanos como el neandertal, la contaminación del ADN con el ADN del hombre moderno, que llega a los fósiles con la manipulación, es muy difícil de detectar. Así que hay que analizarlo con mucho cuidado para evitar resultados erróneos o poco fiables. Además, también existe el riesgo de contaminación bacteriana, presente en los suelos de los que se sacaron los restos fósiles.

¿Cómo le miraron sus colegas científicos cuando anunció que pretendía secuenciar el genoma del neandertal?
R: Bueno, no sonó tan raro porque ya se había buscado ADN antiguo en momias, en mamíferos de la Edad de Hielo, mamuts desenterrados al fundirse el ‘permafrost’, y mi equipo había hecho pruebas de extracción de ADN en fósiles de osos de las cavernas para demostrar que la técnica es viable. La clave de todo esto es que desde hace unos dos años se dispone de la tecnología de secuenciación genómica. Aun así es complejo porque se trata de ADN muy antiguo, degradado, en fragmentos muy cortos y hay que pensar en las modificaciones químicas que se generan con el paso del tiempo.

El objetivo es conocer cómo era la otra gran especie humana, y también saber en qué nos diferenciamos neandertales y humanos modernos, ¿no?
R: Lo que pretende esta investigación es conseguir una herramienta para estudiar todas las diferencias que existen entre humanos y chimpancés. Ver las diferencias que hay, comparar al neandertal con esas diferencias y saber así en qué punto surgió la distinción del linaje neandertal, hace 500.000 años. Saber si es más parecido al hombre moderno, o más parecido al chimpancé, del que ambos nos separamos en algún momento entre hace 4 y 7 millones de años.

¿Tiene ya alguna idea?
R: Aún no tenemos mucha información, pero por lo que hemos visto en Vindica (Croacia, hasta ahora principal yacimiento de estudio del Proyecto Genoma Neandertal), los neandertales parecen estar más cerca de nosotros de lo que creíamos.

¿Hubo cruce genético entre neandertales y nuestros ancestros en el tiempo en que coexistieron?
R: Si ocurrió, no fue muy importante, en un porcentaje del 2 ó 3 % como máximo. Es más probable que hubiera más aportación del ‘homo sapiens’ a neandertales que al revés. Con este proyecto sí podremos medir nuestra contribución hacia los neandertales.

¿Cuál pudo ser el factor que dio ventaja evolutiva al hombre moderno?
R: No lo sabemos. En todo caso, los neandertales sobrevivieron durante 400.000 años, mientras que los humanos modernos tenemos una trayectoria de sólo 100.000 años, así que no sabemos si tendremos tanto éxito como especie como los neandertales tuvieron en su larga supervivencia. Probablemente tuvo que ver que el hecho de los humanos desarrollaron la tecnología muy rápido, desarrollaron capacidades lingüísticas... en fin, no lo sabemos.

¿Hay teorías sólidas sobre las razones de la desaparición de una especie tan avanzada?
R: No creo que lo sepamos nunca. Quizá los mataron físicamente y fue uno de los primero genocidios de la historia, pero también podemos fijamos en otras cosas. Los primeros humanos modernos fuera de África aparecieron en Oriente Medio hace unos 93.000 años, así que
en esa zona podemos hablar de un período de coexistencia con el neandertal de unos 35 mil años. ¡Imagine si nos lo ofrecieran hoy! En fin, es un mensaje optimista, pero estas especulaciones dicen más de nosotros mismos, de nuestra visión de mundo, que de lo que pudo ocurrir en realidad.

¿Eran muy diferentes los neandertales del Norte y del Sur de Europa?
R: Se ha obtenido ADN mitocondrial de 13 yacimientos fósiles distintos, de Este a Oeste de Europa, y no hemos encontrado grandes diferencias. En realidad, se parecen todos muchísimo a los humanos modernos.

¿Hablaban?
R: Tienen que haber tenido algún tipo de comunicación, porque tenían una sociedad tan compleja como los humanos de aquella época. El lenguaje es una de las grandes ventajas del humano moderno.... El gen FOXP2, relacionado con la capacidad de hablar apareció bastante tarde en la Historia, a partir de la separación del mono. Pero no sabemos en realidad si existía sta diferencia.

¿Qué espera de la incorporación de El Sidrón al Proyecto Neandertal?
R: El primer objetivo es secuenciar entre medio y un millón de bases de ADN fósil de El Sidrón, para ver las diferencias entre ese ADN neandertal con los monos, y compararlos con los resultados de Croacia. Si vemos que son similares, ambos tendrán relevancia en nuestro proyecto. Y si hay diferencias, tendremos que volver atrás y decidir cuál es más interesante. El Sidrón (43.000 años de antigüedad) es anterior a Vindica (38.000) y está más alejado de Oriente Medio, de donde vienen el ‘homo sapiens’, así que puede representar mejor a los
neandertales que no se mezclaron con el humano moderno, que todavía no había aparecido por el norte de la península Ibérica.

Wednesday, October 10, 2007

Se descubre una especie de rana muy pequeña Nyctibatrachus minimus (Anura: Nyctibatrachidae)

Armando López Ramírez

Una nueva especie de rana de 1.2 cm. ha sido descubierta en la India, concretamente en la región de Kerala, al sur del país. Los investigadores que la han descubierto la han bautizado como Nyctibatrachus minimus, aunque a decir verdad nadie se había parado a estudiarla creyendo que era una especie de rana en proceso de desarrollo. Los adultos de ésta especie miden de 1 a 1.4 cm. La especie fué validada al compararla con otras especies afines mediante analisis de DNA mitocondrial

Este hallazgo permitirá que se replantee la búsqueda de nuevas especies que hasta ahora han podido ser confundidas con ranas en pleno desarrollo. No es acertado para los científicos dar por sentado algo a simple vista, aunque gracias a los investigadores de la Universidad Libre de Bruselas, esta lección es recordada.
en la siguiente dirección se puede ver un video de esta especie:
Si alguien desea tenemos el artículo original de esta especie en PDF, si nos contacta se lo podemos enviar.

Se buscan científicos capaces de mejorar la salud del tercer mundo

Armando López Ramírez
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Atención! a la redacción del periódico "Universo" de la Universidad Veracruzana, es importante enviarle un ejemplar de ese periódico a Bill Gates. ______________________

Una nueva iniciativa de la Fundación Bill & Melinda Gates pretende encontrar científicos que sean capaces de mejorar la salud del tercer mundo con un interesante incentivo, una financiación de 71 millones de euros (100 millones de dólares) que se encuentra sujeta al programa Exploración de Retos Globales.

Bill Gates busca científicos arriesgados.
Se buscan científicos brillantes cuyas ideas no se han puesto nunca en práctica, la razón es simple, evitar los canales de investigación convencionales ya que en ocasiones no proporcionan los resultados esperados. Creatividad e innovación para mejorar la salud mundial, sea mediante vacunas, fármacos o nuevas técnicas médicas, afrontar las enfermedades con soluciones capaces de reducirlas.

En varias ocasiones las investigaciones no prosperan por la falta de subvenciones, por el enorme papeleo que se debe realizar para demostrar la posible viabilidad de un estudio, etc., la solución pasa entonces por la propuesta de la Fundación Bill & Melinda Gates, basta rellenar un pequeño formulario en el que se especifique cuál es la propuesta. Tras una rápida evaluación y si está es aprobada, el proyecto propuesto recibe 100.000 dólares.
Los avances que muestre el proyecto permitirían además una subvención adicional. Las propuestas se agolparán sobre la mesa de la fundación, estas se darán a conocer el próximo año y se empezarán a financiar en octubre del año que viene.

"Los mayores avances en medicina han venido a menudo de lugares inesperados", afirma Tachi Yamada, presidente del Programa de Salud Global de la Fundación Gates. "Para abordar eficazmente enfermedades como el sida y la malaria, necesitamos animar a las mentes más brillantes para que se arriesguen con ideas nuevas. No todos llegarán a obtener 'la mosca de la fruta', pero aquellos que se aproximen a algo similar podrían revolucionar la salud mundial"